Esistono due tipi principali di partecipanti ai mercati delle materie prime: gli hedger e gli speculatori.

Gli hedger sono coloro che vogliono bloccare un prezzo per un prodotto che intendono consegnare o utilizzare in un momento futuro. Per esempio, un agricoltore che sta per piantare il grano potrebbe voler bloccare un prezzo per quando lo consegnerà a settembre, mentre un panettiere che ha bisogno di grano per giugno potrebbe voler bloccare il prezzo prima di quello per la pianificazione e il budgeting. Questa categoria tende ad essere dominata dagli operatori del settore.

I prezzi delle materie prime sono principalmente influenzati dai cambiamenti nella domanda e nell’offerta dei particolari beni scambiati e, dunque, non solamente dagli hedger ma anche dagli speculatori, che sono coloro che sono interessati a cercare di trarre profitto dalle variazioni dei prezzi al variare delle condizioni della domanda e dell’offerta e non hanno alcuna intenzione di consegnare o prendere in consegna beni fisici. La maggior parte degli investitori rientra in questa categoria.

Metalli preziosi (oro, argento)

Mentre la maggior parte delle persone può considerare i metalli preziosi come gioielli, l’oro e l’argento in particolare sono stati usati come valute per secoli. Per questo motivo, i metalli preziosi tendono ad essere considerati come un deposito di valore e tendono ad attrarre interesse nei periodi in cui gli investitori sono preoccupati che il valore della carta moneta (in particolare il dollaro USA) possa diminuire.

Energia (petrolio greggio, gas naturale, benzina)

Come il tempo, i prezzi dell’energia tendono ad essere un argomento caldo di conversazione praticamente sempre, perché hanno un tale impatto sulla vita quotidiana di molte persone.

I prezzi e la domanda di energia tendono ad essere legati alla crescita economica globale, poiché le persone tendono a consumare più energia nei periodi di congiuntura favorevole e a ridurla nei periodi di magra. Ad esempio, le aziende possono avere più turni di lavoro o i consumatori possono viaggiare di più nei periodi di congiuntura favorevole. Il tempo può avere un’influenza sul prezzo delle materie prime energetiche utilizzate per il riscaldamento domestico, come il gas naturale e l’olio combustibile.

Una parte significativa dell’approvvigionamento energetico globale, in particolare il petrolio greggio, tende a essere prodotta o a viaggiare in regioni politicamente instabili. Per questo motivo, i rischi politici possono avere un impatto sul prezzo del petrolio, in particolare nei periodi in cui le forniture possono essere limitate.

Sebbene il petrolio greggio sia un mercato globale, i prezzi tendono ad essere più sensibili alle condizioni economiche degli Stati Uniti e della Cina, i maggiori consumatori mondiali di energia.

Metalli di base (rame)

Anche i metalli con applicazioni industriali tendono ad essere sensibili all’attività economica globale, con una domanda generalmente in aumento con la crescita delle economie. L’offerta può essere aumentata dallo sviluppo di nuove miniere e limitata da scioperi o altre difficoltà operative.

Negli ultimi anni, la domanda di metalli di base è stata trainata dalla domanda delle economie emergenti come Cina, India e Brasile che stanno costruendo infrastrutture.

Cereali (grano, mais, soia)

Negli ultimi decenni, con l’evoluzione di un numero sempre maggiore di economie, dall’agricoltura di sussistenza alle società industriali emergenti, la domanda di prodotti agricoli di base è aumentata costantemente.

I prezzi dei cereali tendono ad essere maggiormente influenzati dagli sviluppi sul lato dell’offerta del mercato. Gli sviluppi che possono avere un impatto negativo sull’offerta possono portare a carenze e spingere i prezzi verso l’alto (ad esempio siccità, congelamenti e inondazioni). D’altra parte, quando i prezzi aumentano, gli agricoltori tendono a piantare più raccolti in modo che l’impatto possa essere mitigato su periodi di tempo più lunghi.

Altri prodotti

Ci sono molti altri prodotti che possono essere scambiati, tra cui caffè, zucchero, cacao e molti altri. Le differenze in ogni mercato tendono ad essere legate alle condizioni meteorologiche nelle aree di produzione e alle mutevoli condizioni della domanda in tutto il mondo.